Encontrado oxígeno atómico en la atmósfera marciana

Según ha informado la NASA, el observatorio SOFIA (Stratospheric Observatory for Infrared Astronoym), enviado a Marte por la propia NASA en colaboración con la agencia espacial alemana, ha detectado la existencia de oxígeno atómico en la atmósfera de Marte.

Este descubrimiento tiene una importancia relativa, ya que realmente se ha encontrado sólo la mitad de la cantidad de oxígeno que se esperaba, y por otro lado, no se trata de la primera vez que se detecta este gas en Marte. Hace 40 años las misiones Mariner (1960-1969) y Viking (1970-1979) ya habían registrado su presencia.

Por tanto, la importancia de este descubrimiento no radica tanto en su novedad sino en que permite comprender mejor la composición de la atmósfera marciana, muy volátil y evasiva. El oxígeno atómico afecta en gran medida a otros procesos atmosféricos como el escape de otros gases, lo cual está directamente relacionado con la pérdida de energía calorífica del planeta. Es por ello que, determinar su cantidad ayuda a profundizar más en el entendimiento de Marte, sobre todo a nivel de intercambio de masa y energía con el exterior.

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La presencia de oxígeno en Marte ha ido desapareciendo pese a que la presencia de oxígeno en el planeta tiene una antigüedad superior a la actual

Los científicos suponen que en la antigüedad la presencia de oxígeno en el planeta era muy superior a la actual, y que éste ha ido desapareciendo en el espacio, por lo que es de gran importancia averiguar el por qué de este proceso.

El oxígeno atómico ha sido detectado en las capas más altas de la atmósfera (entre 70 y 120 kilómetros),en la llamada mesosfera. Su medición resulta extremadamente complicada, por un lado debido a su gran altitud y por otro lado porque se trata de una cantidad de oxígeno muy pequeña (muy lejos de la cantidad de oxígeno molecular transpirable).

Tecnología altamente sensible ha sido usada a la hora de medir el oxígeno atómica, localizada en el observatorio SOFIA

Se ha utilizado una tecnología de altísima sensibilidad para poder medir el oxígeno atómico, ubicada en el observatorio SOFIA (un avión Boeing 747SP modificado). Gracias al receptor GREAT (German Receiver for Astronomy at Terahertz Frequencies) los investigadores fueron capaces de distinguir entre el oxígeno de nuestra atmósfera y el de la atmósfera de Marte.

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El análisis y exploración del hábitat marciano es de vital importancia para la NASA, ya que uno de sus objetivos previstos es enviar humanos a Marte a partir del año 2030.

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